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Charles IX ,

ou

La Saint Barthélemy

de

Marie-Joseph Chénier

l’Histoire mise au service de la Révolution

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1572

Les Guerres de religion entre Catholiques et Protestants déchirent la France depuis dix ans. Henri de Navarre, prince protestant, et Marguerite de Valois, soeur du roi Charles IX, viennent de se marier. Charles IX, sous l’emprise de sa mère Catherine de Médicis, influencé par le Cardinal de Lorraine et le duc de Guise, perd tout discernement et ordonne le massacre des Protestants, réunis à Paris à l’occasion du mariage.

Acte II
Scène I, v. 321-325

la reine-mère
Mon fils, n’en doutez pas, ce meurtre est nécessaire.
le roi de france
Mais au sein de la paix !
la reine-mère
La croyez-vous sincère ?
le roi de france
Tout un peuple !
la reine-mère
Sans doute. Il s’agit de régner.
le roi de france
Cet effroyable coup peut du moins s’éloigner.
la reine-mère
Frappons cette nuit même.

1789

Marie-Joseph Chénier écrit Charles IX, ou la Saint-Barthélemy en 1787. À la veille de la Révolution, il envoie ainsi un avertissement au roi Louis XVI : un pouvoir qui ne représente pas le peuple, sert le fanatisme religieux et se soumet aux intérêts des grandes familles aristocratiques n’est que tyrannie.

Acte V
Scène IV, v. 645-648

le roi de france
Des cruels ont instruit ma bouche à l’imposture ;
Leur voix a, dans mon âme, étouffé la nature ;
J’ai trahi la patrie, et l’honneur, et les lois :
Le ciel, en me frappant, donne un exemple aux rois.

P endant deux ans, Chénier se bat pour faire représenter sa pièce contre ceux qu’il appelle “les inquisiteurs de la pensée”. Sa tragédie est enfin créée le 4 novembre 1789 à la Comédie-Française. Elle remporte un énorme succès auprès du public mais soulève de fortes polémiques.

Dans le rôle de Charles IX, François-Joseph Talma débute une carrière remarquable. Mais son engagement du côté de la Révolution provoque une scission à l’intérieur de la troupe de la Comédie-Française entre les Rouges, favorables à la Révolution, et les Noirs, attachés à l’ordre ancien. Talma et les Rouges quittent la troupe et s’installent dans le théâtre du Palais-Royal, qui prend alors le nom de “Théâtre-Français de la rue de Richelieu” avant de devenir le Théâtre de la République en septembre 1792.

Lorsqu’il publie sa pièce en 1790, Chénier adopte le sous-titre que le public lui a donné : Charles IX, ou la Saint-Barthélemy devient Charles IX, ou l’École des rois.

[Le théâtre]
fut longtemps une école d’adulation, de fadeur et de libertinage ;
il faut en faire une école de vertu et de liberté.

Marie-Joseph Chénier, “Épître dédicatoire à la Nation française”, décembre 1789

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